Arbol de te para plantas

Aceite del árbol del té para los áfidos

Este artículo trata del aceite esencial aislado de las hojas del árbol del té, Melaleuca alternifolia. Para el aceite dulce de condimento prensado de las semillas de Camellia, C. sinensis o C. oleifera, véase el aceite de semillas de té.

El aceite del árbol del té, también conocido como aceite de melaleuca, es un aceite esencial con un fresco olor alcanforado y un color que va desde el amarillo pálido hasta el casi incoloro y claro[1] Se obtiene de las hojas del árbol del té, Melaleuca alternifolia, nativo del sureste de Queensland y de la costa noreste de Nueva Gales del Sur, Australia. El aceite contiene muchos componentes químicos y su composición cambia si se expone al aire y se oxida.

Como medicina tradicional, se suele utilizar como medicamento tópico en bajas concentraciones para el tratamiento de afecciones cutáneas, pero hay pocas pruebas de su eficacia[3][4][5] El aceite del árbol del té se considera útil para tratar la caspa, el acné, los piojos, el herpes, las picaduras de insectos, la sarna y las infecciones cutáneas fúngicas o bacterianas. [4][5][6] Sin embargo, no hay pruebas suficientes que respalden ninguna de estas afirmaciones debido a la escasa cantidad de investigaciones realizadas sobre el tema[4][7] El aceite del árbol del té no es un producto patentado ni un fármaco aprobado en los Estados Unidos,[5] aunque está aprobado como medicina complementaria para la aromaterapia en Australia[8] Es venenoso si se consume por vía oral y no es seguro utilizarlo en niños[9].

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Aceite del árbol del té para la podredumbre de las raíces

El árbol del té neozelandés (Leptospermum scoparium) es un arbusto de hoja perenne que presenta hojas pequeñas, espinosas y en forma de aguja, que son aromáticas cuando se aplastan. A principios del verano, la planta tiene vistosas flores blancas, rosas o rojas, simples o dobles. Estas flores son atractivas para las abejas y otros polinizadores. De hecho, la miel de manuka, una miel popular para usos culinarios y medicina alternativa, se produce a partir del néctar que las abejas recogen de esta planta. Además, el aceite esencial de las hojas de la planta y varios preparados de su corteza también se utilizan con fines medicinales.

Aceite del árbol del té frente al aceite de neem

Las largas y estrechas hojas de esta planta poseen unas prominentes glándulas oleosas de las que se extrae el aceite de Melaleuca, o árbol del té.  Los aborígenes de Australia fueron los primeros en utilizar las hojas como medicina, machacándolas y aplicándolas a las infecciones de la piel y a las picaduras de insectos. Otros usos consistían en masticar o hervir las hojas e inhalar el vapor para aliviar los dolores de cabeza o las dolencias respiratorias. No fue hasta la década de 1920 que se investigaron los efectos medicinales del aceite del árbol del té. Un estudio sobre los efectos antisépticos del aceite reveló que era 11 veces más potente que el antiséptico médico de referencia utilizado actualmente (Carson, et al. 2006).

Árbol de Melaleuca alternifolia. Foto de Tangopaso (Obra propia) [Dominio público], vía Wikimedia Commons Hojas de Melaleuca alternifolia. Foto de Raffi Kojian (http://Gardenology.org) [CC BY-SA 3.0 (http://creativecommons.org/licenses/by-sa/3.0)], vía Wikimedia Commons

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Aunque el “aceite del árbol del té” puede extraerse de muchas plantas diferentes, hoy en día se obtiene principalmente de las hojas y ramas terminales de M. alternifolia mediante un proceso de destilación al vapor. El aceite del árbol del té es un aceite esencial cada vez más popular utilizado en la medicina alternativa.  El aceite es más conocido por sus efectos antimicrobianos, aunque posee otras numerosas propiedades, como las antibacterianas, antifúngicas, antiinflamatorias, antivirales y analgésicas, entre otras. Hoy en día, la planta se cultiva a escala comercial y se utiliza en una variedad de productos para el cuidado de la salud. La empresa Melaleuca es conocida por haber introducido los beneficios saludables del aceite de melaleuca en el mercado mundial, produciendo más de 400 productos diferentes que van desde productos de salud personal, nutricionales y para el cuidado del hogar, hasta aceites esenciales, entre otros. Su objetivo es integrar más alternativas a las duras sustancias químicas utilizadas en muchos de los productos de limpieza y cuidado que se encuentran en el mercado hoy en día.

Aceite del árbol del té para el oídio

El árbol del té es originario de Australia, donde prospera en las zonas situadas a lo largo de los arroyos y en los pantanos. Como el clima del Reino Unido es mucho más frío que el de Australia, el Árbol del Té debería tratarse como una planta tierna y llevarse al interior durante los meses de invierno.

El esbelto tronco sostiene elegantes ramas con hojas lineales verdes, largas y estrechas. Está emparentado con el mirtilo y el Árbol del Té florecerá con flores blancas que luego producirán frutos en forma de copa, pero es poco probable que florezca en un clima más frío. Es un arbusto que, en condiciones adecuadas, puede alcanzar los 2 metros de altura.

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El árbol del té destaca por su aceite esencial, que tiene fama de ser antifúngico y antibiótico. Se produce a escala comercial y se comercializa como aceite del árbol del té. En Australia, los indígenas lo han utilizado como medicina tradicional para tratar la tos y los resfriados, en forma de cataplasma para tratar las heridas, o como infusión para el dolor de garganta y las enfermedades de la piel.

El aceite del árbol del té se utiliza habitualmente como agente antiséptico tópico por sus propiedades antimicrobianas, especialmente en el tratamiento del acné.  También se sabe que reduce la inflamación y puede ser eficaz en el tratamiento de infecciones fúngicas como el pie de atleta.