Megafauna pleistocena

La época del Pleistoceno representó la culminación de 200 millones de años de evolución de los mamíferos, como los osos, los leones, los armadillos e incluso los wombats, que alcanzaron tamaños extraños y luego se extinguieron debido al cambio climático y a la depredación humana. El Pleistoceno es la última época denominada de la Era Cenozoica (hace 65 millones de años hasta el presente) y es la primera época del periodo Cuaternario, que continúa hasta nuestros días.

El final de la época del Pleistoceno (hace entre 20.000 y 12.000 años) estuvo marcado por una edad de hielo global, que provocó la extinción de muchos mamíferos de la megafauna. Lo que la mayoría de la gente no sabe es que esta «Edad de Hielo» con mayúsculas fue la última de nada menos que 11 edades de hielo del Pleistoceno, intercaladas con intervalos más templados llamados «interglaciares». Durante estos periodos, gran parte de América del Norte y Eurasia estuvieron cubiertas por el hielo, y el nivel de los océanos cayó en picado cientos de metros.

La docena de épocas glaciales del Pleistoceno causaron estragos en los mamíferos de la megafauna, cuyos ejemplares más grandes fueron incapaces de encontrar suficiente alimento para mantener sus poblaciones. Las condiciones fueron especialmente severas en América del Norte y del Sur y en Eurasia, donde el Pleistoceno tardío fue testigo de la extinción de Smilodon (el tigre de dientes de sable), el mamut lanudo, el oso gigante de cara corta, Glyptodon (el armadillo gigante) y Megatherium (el perezoso gigante). Los camellos desaparecieron de América del Norte, al igual que los caballos, que sólo fueron reintroducidos en este continente en tiempos históricos, por los colonos españoles.

El Pleistoceno

En el punto álgido de la última glaciación, hace 20.000 años, cuando la mayor parte del norte de Norteamérica estaba cubierta por enormes glaciares, gran parte de Alaska estaba libre de hielo y albergaba una gran variedad de grandes mamíferos. Esta región no glaciada, que se extendía desde el territorio del Yukón en Canadá hacia el oeste hasta el este de Siberia, se llama Beringia. Como gran parte del agua del planeta estaba encerrada en los glaciares, el nivel del mar era mucho más bajo que ahora, y Alaska y Siberia estaban conectadas por el puente terrestre de Bering (Figura 1).

La Beringia de la Edad de Hielo era muy diferente de la Beringia moderna. En la actualidad, el Ártico carece de megafauna. Las estimaciones de la biomasa megafaunística del Pleistoceno son unas 100 veces mayores que las actuales.

Los animales en la época holocena

Notas sobre las fuentes: Todas ellas dejan claro que las distribuciones geográficas de los animales que se comentan a continuación fueron muy variables, pero todos ellos se encontraron en el suroeste americano al menos en cierta medida. Un yacimiento importante que produjo fósiles fechables fue el Rancho Labrea Tarpits, en Los Ángeles, del que deriva el nombre de «fauna rancholabreana» (véase más adelante).

Un bosque abierto dominado por pinos piñoneros, enebros y robles vivos se extendía desde cerca de la orilla del río hasta la altura de Sierra Blanca, donde, probablemente, también aparecían algunos árboles representativos de bosques montanos más altos. Los extensos pastizales se mezclaban con la artemisa y quizás con los árboles de Josué, así como con estos grupos de árboles forestales. Los veranos eran frescos y secos, y los inviernos sólo moderadamente más fríos pero mucho más húmedos, por lo que los paloverdes, mezquites, saguaros, ocotillos y arbustos de creosota característicos de estas estribaciones no se veían por ninguna parte. La megafauna, ahora extinta, que se describe a continuación, probablemente vagaba por aquí a veces, antes del final de la glaciación del Pleistoceno de Norteamérica.

La vida marina del Pleistoceno

La megafauna del Pleistoceno es el conjunto de grandes animales que vivieron en la Tierra durante la época del Pleistoceno y se extinguieron durante el evento de extinción del Cuaternario. La megafauna es cualquier animal con un peso corporal adulto superior a 45 kilogramos.

El último periodo glaciar, comúnmente denominado «Edad de Hielo», abarcó desde hace 125.000[2] hasta 14.500[3] años y fue el periodo glaciar más reciente dentro de la actual era de hielo, que se produjo durante los últimos años de la época del Pleistoceno[2]. La Edad de Hielo alcanzó su punto álgido durante el último máximo glaciar, cuando las capas de hielo comenzaron a avanzar a partir de 33.000 años antes de Cristo y alcanzaron sus posiciones máximas 26.500 años antes de Cristo. La deglaciación comenzó en el hemisferio norte aproximadamente 19.000 años antes de Cristo, y en la Antártida aproximadamente 14.500 años antes de Cristo, lo que concuerda con la evidencia de que ésta fue la fuente principal de una abrupta subida del nivel del mar hace 14.500 años[3].

Una vasta estepa de mamuts se extendía desde la Península Ibérica a través de Eurasia y sobre el puente terrestre de Bering hasta Alaska y el Yukón, donde fue detenida por la glaciación de Wisconsin. Este puente terrestre existía porque la glaciación encerraba más agua del planeta que ahora y, por tanto, el nivel del mar era más bajo. Cuando el nivel del mar comenzó a subir, este puente se inundó alrededor de 11.000 años antes de Cristo[4]. Durante el último máximo glacial, el continente europeo era mucho más frío y seco que hoy, con un desierto polar en el norte y el resto de la estepa o tundra. Los bosques y las zonas boscosas eran casi inexistentes, a excepción de focos aislados en las cordilleras del sur de Europa[5].

Por Nerea Pico

Bienvenid@, soy Nerea Pico. Te invito a leer mi blog, soy una apasionada de la naturaleza.