¿Cuántos tipos de energías renovables se conocen en la actualidad?

Energía limpia

Convertirse en el primer continente climáticamente neutro del mundo de aquí a 2050 es el objetivo que subyace al Pacto Verde Europeo (COM(2019) 640 final), el ambicioso paquete de medidas que debería permitir a los ciudadanos y a las empresas europeas beneficiarse de una transición verde sostenible.

El uso de las energías renovables tiene muchos beneficios potenciales, como la reducción de las emisiones de gases de efecto invernadero, la diversificación de los suministros de energía y la reducción de la dependencia de los mercados de combustibles fósiles (en particular, el petróleo y el gas). El crecimiento de las fuentes de energía renovables también puede estimular el empleo en la UE, mediante la creación de puestos de trabajo en las nuevas tecnologías “verdes”.

Este artículo ofrece estadísticas recientes sobre la cuota de energía procedente de fuentes renovables en general y en tres sectores de consumo (electricidad, calefacción y refrigeración, y transporte) en la Unión Europea (UE). Las fuentes de energía renovables incluyen la energía eólica, la energía solar (térmica, fotovoltaica y concentrada), la energía hidráulica, la energía mareomotriz, la energía geotérmica, el calor ambiental captado por las bombas de calor, los biocombustibles y la parte renovable de los residuos.

Por qué son buenas las energías renovables

Cuando se trata de recursos energéticos, siempre se plantea la cuestión de la sostenibilidad. Es importante que los recursos proporcionen suficiente energía para satisfacer nuestras necesidades: calentar nuestras casas, alimentar nuestras ciudades y hacer funcionar nuestros coches. Sin embargo, también es importante tener en cuenta cómo se pueden utilizar estos recursos a largo plazo. Algunos recursos prácticamente no se agotan. Son los llamados recursos renovables. Los recursos renovables también producen energía limpia, lo que significa menos contaminación y emisiones de gases de efecto invernadero, que contribuyen al cambio climático.

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Las fuentes de energía de Estados Unidos han evolucionado a lo largo del tiempo, desde el uso de la madera antes del siglo XIX hasta la adopción posterior de recursos no renovables, como los combustibles fósiles, el petróleo y el carbón, que siguen siendo las fuentes de energía dominantes en la actualidad. Pero la Tierra tiene un suministro limitado de estos recursos. Recientemente, el uso de recursos renovables ha comenzado a aumentar. Según la Agencia de Protección Medioambiental de Estados Unidos, el 11% del consumo de energía de Estados Unidos procedía de recursos renovables en 2017.

Futuras fuentes de energía

La energía renovable es la energía procedente de fuentes que se reponen de forma natural pero con un flujo limitado; los recursos renovables son prácticamente inagotables en cuanto a su duración pero limitados en cuanto a la cantidad de energía disponible por unidad de tiempo.

Hasta mediados del siglo XIX, la madera era la fuente de casi todas las necesidades energéticas del país para la calefacción, la cocina y la iluminación. Desde finales del siglo XIX hasta hoy, los combustibles fósiles -carbón, petróleo y gas natural- han sido las principales fuentes de energía. La energía hidráulica y la madera fueron los recursos energéticos renovables más utilizados hasta la década de 1990. Desde entonces, las cantidades de consumo de energía de Estados Unidos procedentes de biocombustibles, energía geotérmica, energía solar y energía eólica han aumentado. La producción y el consumo totales de energía renovable en Estados Unidos alcanzaron máximos históricos en 2020.

En 2020, las energías renovables proporcionaron alrededor de 11,59 cuatrillones de unidades térmicas británicas (Btu)-1 cuatrillón es el número 1 seguido de 15 ceros-, lo que equivale al 12% del consumo total de energía de Estados Unidos. El sector de la energía eléctrica representó alrededor del 60% del consumo total de energía renovable de Estados Unidos en 2020, y alrededor del 20% de la generación total de electricidad de Estados Unidos procedió de fuentes de energía renovables.

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Recursos renovables

Los biocombustibles y la bioenergía son renovables: podemos volver a cultivar las plantas que quemamos como combustible. Pero no están necesariamente libres de carbono. El cultivo de plantas absorbe CO2; la quema de plantas libera CO2. El impacto total sobre el CO2 en la atmósfera depende de la sostenibilidad de la producción de bioenergía.

Algunos tipos de energía renovable pueden proporcionar combustible para el transporte (por ejemplo, los biocombustibles) o calefacción y refrigeración para los edificios (por ejemplo, la geotérmica). Sin embargo, la mayor parte de la energía renovable se utiliza para producir electricidad. En 2018, las fuentes de energía renovable representaron el 26% de la electricidad mundial, y esa cifra aumenta cada año.1 Más del 60% de la electricidad renovable en todo el mundo proviene de la energía hidroeléctrica, que se ha utilizado ampliamente desde la invención de la red eléctrica, pero hoy en día la energía eólica y solar son las que más crecen.1

Las energías renovables presentan grandes retos y oportunidades para la generación de electricidad. Algunas fuentes de energía renovable, como la eólica y la solar, son “variables”, lo que significa que la cantidad de electricidad que producen cambia en función de la cantidad de viento o luz solar disponible. Esto puede causar problemas a los operadores del sistema, especialmente cuando hay un desajuste entre la cantidad de electricidad demandada y la cantidad de viento o sol disponible. Otro problema es que los mejores lugares para generar energía renovable suelen estar lejos de las zonas que utilizan esa electricidad. Por estas razones, añadir mucha más energía renovable a nuestra red eléctrica requerirá otros cambios, como más almacenamiento de energía, generación de reserva, estrategias para hacer coincidir el uso de la electricidad con los momentos de alta generación de energía, e infraestructura para la transmisión de energía a larga distancia.

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