El carbón en la revolución industrial

En Londres, Thomas Edison inaugura la primera central eléctrica de carbón, que proporciona electricidad para el alumbrado, seguida unos meses más tarde por la central de Pearl Street, en Nueva York, que tiene capacidad para encender 7.200 lámparas.

En Larderello (Italia), Piero Ginori Conti genera electricidad mediante energía geotérmica. En 1911, se construye en Larderello la primera central eléctrica geotérmica del mundo, que pasará a abastecer a los ferrocarriles italianos.

Los Laboratorios Bell desarrollan la primera célula fotovoltaica práctica de silicio, que produce electricidad a partir de la luz solar. El New York Times afirma que esto puede marcar una nueva era en la que se aproveche la “energía casi ilimitada del sol”.

Un reactor experimental en Obninsk (Rusia) es el primer reactor nuclear que suministra electricidad a una red eléctrica. Calder Hall, el primer reactor a escala industrial, se inaugura dos años después en el norte de Inglaterra.

El rápido crecimiento económico de China hace que supere a Estados Unidos en consumo energético. En 2015, consumía un 32% más que Estados Unidos, aunque su consumo per cápita era sólo un tercio.

Resumen de la revolución industrial

Hasta mediados del siglo XVIII, la concentración de dióxido de carbono (CO2) en la atmósfera había permanecido más o menos constante en 250 ppm durante medio millón de años, proporcionando las condiciones adecuadas para la proliferación de la vida en la Tierra.

La población humana rondaba los 800 millones de personas cuando James Watt inventó en 1776 la máquina de vapor que funcionaba con carbón, diseñada originalmente para extraer el agua de las minas de estaño y carbón, desencadenando la revolución industrial en Gran Bretaña e inspirando la era de los combustibles fósiles que cambió nuestro mundo. Este impacto fue tan importante que, hasta hoy, el carbón, el petróleo y el gas natural siguen siendo la fuente de energía dominante de la que depende el ser humano. El inicio de la revolución industrial se caracterizó por inventos sencillos, que a menudo condujeron a una mayor calidad de vida.

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Aparte de la máquina de vapor, la contribución de la ciencia al avance de la tecnología en el siglo XVIII fue bastante modesta, pero el reconocimiento de la impresionante densidad energética del carbón fue tan importante que el carbón, junto con el petróleo y el gas natural, siguen siendo, hasta hoy, la fuente de energía dominante de la que depende el ser humano.

El texto de la revolución industrial

El carbón puede parecer fácilmente mundano a los ojos modernos, un producto inferior de una época pasada. Sin embargo, esta roca negra, pesada y llena de hollín, constituyó una base fundamental para la Revolución Industrial: el desarrollo de las economías industriales basadas en la manufactura a partir de finales del siglo XVIII. El auge del carbón en la era moderna fue un fenómeno global, que tuvo lugar en Gran Bretaña a partir de mediados del siglo XVIII y en Estados Unidos y Alemania a principios del siglo XIX. La mayoría de las demás naciones han seguido su ejemplo desde entonces, y China e India se han convertido en los principales consumidores de carbón del mundo en el presente siglo.

La industrialización, un proceso lento y desigual, contribuyó a provocar enormes cambios sociales, como el aumento del trabajo en las fábricas, el paso de las granjas rurales a las grandes ciudades, la producción y el consumo de innumerables bienes nuevos y la extensión de la desigualdad global y los imperios modernos.

El carbón fue una condición necesaria, pero no suficiente, para la industrialización a gran escala. Era necesario porque la industrialización requería formas de energía más concentradas que las disponibles anteriormente. El músculo humano y animal, los ríos con agua caída, los árboles para quemar, el viento para hacer girar los molinos y llenar las velas: estas fuentes de energía estaban limitadas en su disponibilidad local y en su densidad energética.

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Primera revolución industrial EE.UU.

Hoy sabemos que el uso de los combustibles fósiles por parte de la humanidad está dañando gravemente nuestro medio ambiente. Los combustibles fósiles causan contaminación local allí donde se producen y utilizan, y su uso continuado está causando un daño duradero al clima de todo nuestro planeta. Sin embargo, ha sido muy difícil cambiar de forma significativa nuestros hábitos.

Algunos expertos se preguntan ahora si esta crisis podría ser el empujón que el mundo necesita para abandonar el petróleo. Uno de ellos se pregunta: “¿Podría la crisis del coronavirus ser el principio del fin de la industria petrolera?” Otro: “¿Matará el coronavirus a la industria petrolera y ayudará a salvar el clima?” Mientras tanto, se prevé que en 2020 las emisiones anuales de gases de efecto invernadero disminuyan entre un 4 y un 7% como consecuencia de los efectos del virus, y algunas de las ciudades más contaminadas del mundo disfrutan actualmente de cielos despejados.

La idea de que la pandemia podría ayudar a salvar el planeta pasa por alto puntos cruciales. En primer lugar, dañar la economía mundial no es la forma de afrontar el cambio climático. Y en cuanto al petróleo, ¿qué ocupará su lugar? No hemos encontrado un buen sustituto del petróleo, en cuanto a su disponibilidad y adecuación. Aunque el suministro es finito, el petróleo es abundante y la tecnología para extraerlo sigue mejorando, lo que hace que su producción y uso sean cada vez más económicos. Lo mismo ocurre con el gas natural.

Por Nerea Pico

Bienvenid@, soy Nerea Pico. Te invito a leer mi blog, soy una apasionada de la naturaleza.