El negocio de los ecosistemas

Aunque no es posible valorar todas las formas en que el mundo natural enriquece nuestras vidas, hay muchos beneficios tangibles de vivir en un mundo con ecosistemas fuertes y sanos. Tenemos una economía más fuerte, diversos productos alimenticios y avances en la investigación médica como resultado de la vida silvestre y los ecosistemas naturales.

El valor de la naturaleza para las personas está reconocido desde hace tiempo, pero en los últimos años se ha desarrollado el concepto de servicios de los ecosistemas para describir estos diversos beneficios. Un servicio ecosistémico es cualquier beneficio positivo que la vida silvestre o los ecosistemas proporcionan a las personas. Los beneficios pueden ser directos o indirectos, pequeños o grandes.

La Evaluación de los Ecosistemas del Milenio (EM), un importante esfuerzo patrocinado por las Naciones Unidas para analizar el impacto de las acciones humanas sobre los ecosistemas y el bienestar humano, identificó cuatro grandes categorías de servicios de los ecosistemas: servicios de aprovisionamiento, de regulación, culturales y de apoyo.

Cuando se pide a la gente que identifique un servicio proporcionado por la naturaleza, la mayoría piensa en los alimentos. Las frutas, las verduras, los árboles, el pescado y el ganado están a nuestra disposición como productos directos de los ecosistemas. Un servicio de aprovisionamiento es cualquier tipo de beneficio para las personas que puede extraerse de la naturaleza. Además de los alimentos, otros tipos de servicios de aprovisionamiento son el agua potable, la madera, el combustible de madera, el gas natural, los aceites, las plantas que se pueden convertir en ropa y otros materiales, y los beneficios medicinales.

Factores abióticos

Un ecosistema (o sistema ecológico) está formado por todos los organismos y el entorno físico con el que interactúan[2]: 458 Estos componentes bióticos y abióticos están vinculados entre sí a través de los ciclos de nutrientes y los flujos de energía. La energía entra en el sistema a través de la fotosíntesis y se incorpora al tejido vegetal. Al alimentarse de las plantas y entre sí, los animales desempeñan un papel importante en el movimiento de la materia y la energía a través del sistema. También influyen en la cantidad de biomasa vegetal y microbiana presente. Al descomponer la materia orgánica muerta, los descomponedores devuelven el carbono a la atmósfera y facilitan el ciclo de los nutrientes al convertir los nutrientes almacenados en la biomasa muerta en una forma que puede ser utilizada fácilmente por las plantas y los microbios.

Los ecosistemas están controlados por factores externos e internos. Los factores externos, como el clima, el material parental que forma el suelo y la topografía, controlan la estructura general de un ecosistema, pero no están influidos por él. Los factores internos están controlados, por ejemplo, por la descomposición, la competencia de las raíces, el sombreado, las perturbaciones, la sucesión y los tipos de especies presentes. Mientras que las entradas de recursos suelen estar controladas por procesos externos, la disponibilidad de estos recursos dentro del ecosistema está controlada por factores internos. Por lo tanto, los factores internos no sólo controlan los procesos del ecosistema, sino que también son controlados por ellos.

Diferentes ecosistemas

Los arrecifes de coral son ecosistemas submarinos de gran actividad. Algunos los llaman las «selvas del mar». Los corales parecen rocas, pero en realidad son animales. Tienen esqueletos duros de carbonato cálcico, como las almejas. Forman una base para que vivan muchos otros organismos. Encontrarás cangrejos, estrellas de mar, gusanos, almejas, esponjas, jaleas, tortugas marinas y muchos peces. Los arrecifes de coral son complicados y muy frágiles. Se ven fácilmente afectados por la contaminación.

Las selvas tropicales están cerca del ecuador, donde casi siempre es cálido y húmedo. Estos son los ingredientes clave para que haya muchas plantas y árboles exuberantes. La mitad de las plantas y animales del mundo viven en las selvas tropicales. Es un ecosistema muy activo con muchos tipos de plantas, animales, hongos y organismos microscópicos. Muchos de ellos viven aquí y en ningún otro lugar.

En los numerosos desiertos del mundo, llueve muy poco. La tierra es muy, muy seca. Aquí, los seres vivos tienen formas creativas de encontrar y ahorrar agua. Los cactus son muy buenos almacenando agua. Pueden vivir sin lluvia durante meses. El ratón canguro vive en el desierto de Nevada. Rara vez bebe agua. Puede obtener el agua de los alimentos que come.

Ejemplos de ecosistemas

La ecología es el estudio de las relaciones entre los organismos vivos, incluidos los seres humanos, y su entorno físico; trata de comprender las conexiones vitales entre las plantas y los animales y el mundo que les rodea. La ecología también proporciona información sobre los beneficios de los ecosistemas y sobre cómo podemos utilizar los recursos de la Tierra de forma que el medio ambiente quede sano para las generaciones futuras.

Los ecólogos estudian estas relaciones entre organismos y hábitats de muy diverso tamaño, desde el estudio de las bacterias microscópicas que crecen en una pecera hasta las complejas interacciones entre los miles de comunidades vegetales, animales y de otro tipo que se encuentran en un desierto.

Las numerosas especialidades de la ecología, como la marina, la de la vegetación y la estadística, nos proporcionan información para comprender mejor el mundo que nos rodea. Esta información también puede ayudarnos a mejorar nuestro entorno, gestionar nuestros recursos naturales y proteger la salud humana. Los siguientes ejemplos ilustran sólo algunas de las formas en que el conocimiento ecológico ha influido positivamente en nuestras vidas.

Por Nerea Pico

Bienvenid@, soy Nerea Pico. Te invito a leer mi blog, soy una apasionada de la naturaleza.