¿Son los humanos ingenieros de ecosistemas?

Los organismos influyen en el entorno en el que viven de varias maneras. Algunos organismos son destructivos para el ecosistema, mientras que otros contribuyen positivamente a su desarrollo. Los organismos que crean, modifican, destruyen o mantienen un hábitat en el que viven o frecuentan se conocen como ingenieros del ecosistema. Estos organismos pueden tener un gran impacto en la riqueza de especies y la heterogeneidad del paisaje de una zona. Los ingenieros de los ecosistemas mantienen la salud y la estabilidad del entorno en el que viven. Sin embargo, dado que todos los organismos contribuyen a la modificación de su entorno de una forma u otra, el ingeniero del ecosistema sólo se utiliza para describir las especies clave que desempeñan un papel fundamental en el mantenimiento de la comunidad ecológica y afectan a otros organismos del ecosistema.

Los ingenieros de los ecosistemas se dividen en dos grandes categorías: ingenieros alógenos y autogénicos. Los ingenieros alógenos modifican el medio ambiente transformando mecánicamente la materia, tanto viva como no viva, de una forma a otra o de varias formas. Los castores, que son el modelo original de ingenieros de ecosistemas, alteran ampliamente su ecosistema mediante el proceso de tala de árboles y la construcción de presas. La adición de la presa cambia la distribución y la abundancia de los organismos de la zona. Al crear un refugio de hojas, una oruga también crea un refugio para otro organismo que puede interactuar con ella simultáneamente o como resultado de la construcción del refugio. Las aves que crean agujeros en los árboles y la madera para anidar también crean hogares para otros organismos una vez que han terminado con ellos. Los ingenieros autógenos, por su parte, modifican el entorno en el que se encuentran modificándose a sí mismos. Los árboles son los mejores ejemplos de ingenieros autógenos, ya que a medida que crecen, sus troncos, hojas y ramas son utilizados por otros organismos como hábitat, incluyendo aves, insectos, serpientes y otros organismos. Los árboles también pueden formar un bosque que es un hábitat adecuado para otros organismos.

Los elefantes como ingenieros del ecosistema

ResumenLas interacciones entre organismos son uno de los principales determinantes de la distribución y abundancia de las especies. Los libros de texto de ecología (por ejemplo, Ricklefs 1984, Krebs 1985, Begon et al. 1990) resumen estas importantes interacciones como competencia intra e interespecífica por los recursos abióticos y bióticos, depredación, parasitismo y mutualismo. En la lista de procesos clave de la mayoría de los libros de texto se echa en falta el papel que desempeñan muchos organismos en la creación, modificación y mantenimiento de los hábitats. Estas actividades no implican interacciones tróficas directas entre especies, pero son, sin embargo, importantes y comunes. La literatura ecológica es rica en ejemplos de modificación de hábitats por parte de los organismos, algunos de los cuales han sido ampliamente estudiados (por ejemplo, Thayer 1979, Naiman et al. 1988).Palabras claveGestión de ecosistemas Ingeniero de ecosistemas Especies clave Montículo de termitas Ingeniería ecológica

¿Son las abejas ingenieras del ecosistema?

Entender a los insectos eusociales puede ser interesante por sí mismo, pero su existencia y el hecho de que los humanos conozcan más sobre su importancia ecológica, o sobre cómo afectan al mundo que nos rodea, tiene muchos beneficios.

A animales como las hormigas se les llama «ingenieros del ecosistema» porque cambian tanto su entorno que influyen en la ecología que rodea a la colonia. Mantienen el suelo sano y limpian las zonas de animales muertos más pequeños a través del forrajeo, lo que es importante para otras especies que comparten el hábitat con las hormigas, ya que puede reducir la propagación de enfermedades, por ejemplo.

Los insectos sociales también pueden causar enormes daños, despojando a los árboles de todas sus hojas y destruyendo los cultivos. Las termitas (otro insecto social) pueden destruir edificios enteros si no se les hace frente.

Las abejas son otro buen ejemplo de una importante especie de insecto social. Las abejas de la miel (Apis mellifera) son importantes polinizadoras de los cultivos de todo el mundo, y cuanto más sepamos sobre cómo viven e interactúan con el mundo que nos rodea, mejor podremos entender las posibles amenazas a su seguridad y supervivencia, así como idear nuevas formas de ayudarlas a prosperar en la naturaleza y también en las colmenas comerciales.

Los pájaros carpinteros son ingenieros del ecosistema

Por Daniel Garisto, especial para UC Merced11 de agosto de 2020Los elefantes, como muchos otros animales, son ingenieros de ecosistemas. Foto cortesía de Justin YeakelCuando la gente piensa en la ingeniería en la naturaleza, tiende a pensar en especies como los castores, roedores que talan árboles y construyen presas y cuyas maquinaciones pueden dar forma al paisaje creando lagos y cambiando el curso de los ríos.

Pero los castores no son, ni mucho menos, los únicos organismos que modifican su entorno. Una ardilla que planta robles sin darse cuenta también es un «ingeniero del ecosistema». A grandes rasgos, cualquier organismo cuyo impacto en el medio ambiente supere su propia vida es un ingeniero medioambiental.

El profesor de Ecología Justin Yeakel quería entender las dependencias directas e indirectas entre los organismos vivos -biota- y las partes químicas y físicas no vivas del medio ambiente que afectan tanto a los organismos como al funcionamiento de los ecosistemas -abiota-. Él y algunos colegas desarrollaron un modelo de red ecológica para explicarlo.

Yeakel era un becario postdoctoral Omidyar en el Instituto de Santa Fe (Nuevo México) cuando comenzó esta investigación y ahora es miembro del Departamento de Ciencias de la Vida y el Medio Ambiente de la UC Merced. Él y sus colegas han publicado recientemente un artículo en Nature Communications que modela el efecto a largo plazo de los ingenieros de los ecosistemas.

Por Nerea Pico

Bienvenid@, soy Nerea Pico. Te invito a leer mi blog, soy una apasionada de la naturaleza.