Flor de planta de jarra amarilla

Las plantas carnívoras son plantas que obtienen parte o la mayor parte de sus nutrientes atrapando y consumiendo animales o protozoos, normalmente insectos y otros artrópodos. Sin embargo, las plantas carnívoras generan energía a partir de la fotosíntesis. Las plantas carnívoras se han adaptado a crecer en lugares donde el suelo es delgado o pobre en nutrientes, especialmente en nitrógeno, como las ciénagas ácidas. Charles Darwin escribió en 1875 Plantas insectívoras, el primer tratado conocido sobre plantas carnívoras[4]. Las plantas carnívoras se encuentran en todos los continentes, excepto en la Antártida, así como en muchas islas del Pacífico[5].

Se cree que la verdadera carnivoría ha evolucionado independientemente nueve veces en cinco órdenes diferentes de plantas con flores,[6][7][8][9] y está representada por más de una docena de géneros. Esta clasificación incluye al menos 583 especies que atraen, atrapan y matan a sus presas, absorbiendo los nutrientes disponibles resultantes[6][10] Este número ha aumentado en aproximadamente 3 especies por año desde el año 2000[11] Además, más de 300 especies de plantas protocarnívoras de varios géneros muestran algunas de estas características, pero no todas. Según una evaluación realizada en 2020, aproximadamente una cuarta parte está amenazada de extinción por la acción humana[12][13].

Cuándo florecen las sarracenias

Plantas con gusto por la carne, ¿realidad o ciencia ficción? En la Disa-house encontrará muchas especies fascinantes de plantas carnívoras, plantas con la capacidad de capturar y alimentarse de animales. Esta capacidad ha surgido varias veces durante la evolución y hoy en día la ciencia conoce más de 600 especies.

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Las plantas carnívoras están presentes en todo el mundo, excepto en los desiertos y los hábitats árticos. Una planta carnívora no tiene que comer animales para sobrevivir, ya que puede funcionar bien sólo con la fotosíntesis. Sin embargo, están especializadas en hábitats pobres en nutrientes en los que otras plantas tienen dificultades para prosperar. Estas especializaciones, como las hojas convertidas en trampas y un sistema de raíces más pequeño, hacen que tengan menos éxito en hábitats normales ricos en nutrientes.

Lo común en todas las plantas carnívoras es que algunas de sus hojas se transforman en trampas de diversos tipos. La más famosa es quizá la Venus atrapamoscas (Dionea muscipula), una trampa activa que se cierra al tocarla. Las plantas de jarra son trampas pasivas a la espera de que una presa caiga en sus jarras. La drosera (Drosera) tiene trampas pegajosas en las que la presa se atasca en el mucílago y la hoja se enrolla a su alrededor para ser digerida. También hay plantas acuáticas carnívoras, como las sorprendentes plantas de la vejiga (Utricularia), con complejas trampas subacuáticas que utilizan la presión negativa para succionar a sus presas. Atrapan pequeños organismos acuáticos, tanto animales como microalgas.

Polinización de las flores de Sarracenia

Aunque la mayoría de las plantas carnívoras consumen insectos, las más grandes son capaces de digerir reptiles y pequeños mamíferos. Las plantas carnívoras más pequeñas se especializan en organismos unicelulares (como bacterias y protozoos) y las acuáticas también comen crustáceos, larvas de mosquito y peces pequeños.

Pero si bien es un gran aporte de nutrientes, la carnivoría no sustituye la necesidad de la fotosíntesis y los sistemas radiculares. Ser carnívoro simplemente ayuda a las plantas a aprovechar al máximo todos los recursos disponibles.

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Los hábitats de las plantas carnívoras son variados, pero suelen ser lugares húmedos y con pocos nutrientes, como ciénagas, pantanos, cursos de agua, bosques y lugares arenosos o rocosos. Las plantas carnívoras se encuentran en todos los continentes, excepto en la Antártida, y hay muchas especies autóctonas en el Reino Unido, como las droseras, las mariposas y las vejigas.

La Pinguicula vulgaris crece en todo el Reino Unido en ciénagas, pantanos, brezales húmedos y páramos. Esta planta emplea un mucílago pegajoso en la superficie de las hojas para asegurar sus presas. Las flores de color púrpura aparecen en la cima de un largo tallo para alejar a los polinizadores de sus hojas carnívoras.

¿Debo dejar que mi planta de jarra florezca?

Las plantas carnívoras son plantas con flores depredadoras que matan animales para nutrirse de sus cuerpos. Comparten tres atributos que operan juntos y las separan de otras plantas.

Para decirlo en términos más humanos, las plantas carnívoras se alimentan de insectos, arañas, crustáceos y otros pequeños invertebrados que viven en el suelo y en el agua, así como de protozoos, lagartos, ratones, ratas y otros pequeños vertebrados. Las plantas carnívoras realizan este truco utilizando hojas especializadas que actúan como trampas. Muchas trampas atraen a las presas con colores brillantes, nectarios extraflorales, pelos guía y/o extensiones de las hojas. Una vez atrapada y muerta, la presa es digerida por la planta y/o los organismos asociados. La planta absorbe entonces los nutrientes disponibles del cadáver. La mayoría de las plantas carnívoras crecen sin consumir presas, pero crecen mucho más rápido y se reproducen mucho mejor con los nutrientes derivados de sus presas.

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No llamamos a estas plantas “plantas insectívoras” porque ningún carnívoro que se precie va a comprobar la identidad de una presa potencial para asegurarse de que es un insecto. Algunas plantas carnívoras se especializan en la captura de insectos, pero consumen todo lo que pueden.

Por Nerea Pico

[email protected], soy Nerea Pico. Te invito a leer mi blog, soy una apasionada de la naturaleza.