Primeras plantas con flor

Período de las primeras plantas con flores

Las plantas con flores, conocidas científicamente como angiospermas (que significa “semillas encerradas”), son el grupo de plantas más diverso en la actualidad. Hay casi 300.000 especies en todo el mundo, desde hierbas hasta rosales y manzanos. Pero también son la familia de plantas más joven, ya que aparecieron hace unos 130 millones de años.

Cuando pensamos en las plantas con flor, solemos centrarnos en las flores: nos vienen a la mente imágenes de orquídeas y margaritas. Pero lo que realmente define a las angiospermas, como su nombre indica, es que encierran sus semillas dentro de cuerpos fructíferos. Los frutos sirven tanto para proteger las preciadas semillas como para proporcionarles nutrientes para su desarrollo.

Las angiospermas aparecieron en el registro fósil a principios del Cretácico. Sin embargo, no se generalizaron hasta el final de la Era de los Dinosaurios, destronando a las gimnospermas (como las coníferas y las cícadas) como plantas dominantes en todo el mundo.

Durante muchos años, la planta con flor más antigua que se conocía era la Archaefructus (“fruta antigua”) de la famosa formación Yixian de China, rica en fósiles. Esta planta herbácea acuática ha sido datada hace unos 125 millones de años, y aunque aparentemente carecía de los pétalos y sépalos de las flores modernas, tenía sus órganos reproductores característicos: los carpelos y los estambres.

Plantas superiores

El tres era el número mágico de la primera planta con flores. El mayor estudio sobre su evolución temprana ha llegado a la conclusión de que sus flores probablemente tenían tépalos como pétalos y estambres portadores de polen dispuestos en verticilos estratificados de tres. Tenía similitudes con las magnolias, los ranúnculos y los laureles, pero no se parecía a ninguna flor viva.

  ¿Cuál es la flor de los amantes?

El origen de las plantas con flores y su rápida conquista de los hábitats del mundo ha sido un rompecabezas durante casi un siglo y medio. En 1879, Charles Darwin describió como un “abominable misterio” el hecho de que las flores hubieran evolucionado tan tarde en la historia de la vida y, sin embargo, fueran capaces de tomar el relevo de los pinos y las cícadas, más antiguos y portadores de semillas.

En la actualidad, las plantas con flores representan nueve de cada diez plantas, lo que significa que superan con creces a las plantas con semilla, antaño dominantes, como las coníferas, que surgieron hace entre 350 y 310 millones de años.

Sin embargo, estudiar sus raíces evolutivas es complicado: la delicadeza de las flores hace que rara vez se fosilicen. La más antigua descubierta hasta ahora es la planta acuática Montsechia vidalii, de 130 millones de años, desenterrada en España en 2015. Sin embargo, se cree que las plantas con flores aparecieron mucho antes, hace entre 250 y 140 millones de años.

¿En qué época aparecieron las angiospermas?

Los investigadores basaron su análisis en más de 400.000 observaciones de 406 especies de plantas del Calendario de la Naturaleza, mantenido por el Woodland Trust, y cotejaron las fechas de primera floración con las mediciones instrumentales de temperatura.

Descubrieron que la fecha media de primera floración entre 1987 y 2019 es un mes completo antes que la fecha media de primera floración entre 1753 y 1986. El mismo periodo coincide con la aceleración del calentamiento global causado por las actividades humanas. Los resultados se publican en Proceedings of the Royal Society B.

  Planta gerbera cuidados

Aunque las primeras flores de la primavera son siempre un espectáculo bienvenido, este adelanto de la floración puede tener consecuencias para los ecosistemas y la agricultura del Reino Unido. Otras especies que sincronizan su migración o hibernación pueden quedarse sin las flores y plantas de las que dependen -fenómeno conocido como desajuste ecológico-, lo que puede provocar la pérdida de biodiversidad si las poblaciones no se adaptan con suficiente rapidez.

El cambio también puede tener consecuencias para los agricultores y jardineros. Si los árboles frutales, por ejemplo, florecen pronto después de un invierno suave, cosechas enteras pueden morir si las flores se ven afectadas por una helada tardía.

Angiospermas

Aunque la mayoría de las especies de plantas de la Tierra tienen flores, el origen evolutivo de las mismas está rodeado de misterio. Las flores son los órganos sexuales de más de 360.000 especies de plantas vivas en la actualidad, todas ellas derivadas de un único ancestro común en un pasado lejano. Esta planta ancestral, viva hace entre 250 y 140 millones de años, produjo las primeras flores en una época en la que el planeta era más cálido y rico en oxígeno y gases de efecto invernadero que en la actualidad. Una época en la que los dinosaurios vagaban por los paisajes primitivos.

Esto se debe, en parte, a que estas primeras flores no dejaron ningún rastro. Las flores son estructuras frágiles que sólo en las circunstancias más afortunadas pueden transformarse en fósiles. Y, como no se ha encontrado ningún fósil que se remonte a 140 m o más años atrás, los científicos sólo han tenido una idea limitada de cómo habría sido el ancestro definitivo. Hasta ahora.

  ¿Cuántas Floristerias hay en España?

Un nuevo e importante estudio realizado por un equipo internacional de botánicos ha logrado la mejor reconstrucción hasta la fecha de esta flor ancestral. La investigación, publicada en Nature Communications, se basa no tanto en los fósiles como en el estudio de las características de 800 de sus especies descendientes vivas.